Cómo el coronavirus infectó a algunos, pero no a todos, en un restaurante de China

Un estudio limitado, realizado por investigadores chinos, sugiere el papel que juegan las corrientes de aire en la propagación de la enfermedad en espacios cerrados.

Diagrama de la disposición de las mesas del restaurante y el flujo de aire acondicionado en el lugar en que se produjo un brote de coronavirus en Guangzhou, China. Los círculos rojos indican el asiento de los futuros contagios; el círculo rojo lleno de amarillo indica el caso índice, o el primer paciente documentado. Centro para el Control y la Prevención de Enfermedades, EEUU.

En enero, en un restaurante en Guangzhou, China, un comensal infectado con el nuevo coronavirus pero que todavía no se sentía enfermo parecía haber propagado la enfermedad a otras nueve personas. Aparentemente, uno de los aires acondicionados del restaurante sopló las partículas de virus alrededor del comedor.

Hubo otros 73 comensales que comieron ese día en el mismo piso del restaurante de cinco pisos, y la buena noticia es que no enfermaron. Tampoco los ocho empleados que trabajaban en el piso en ese momento.

Investigadores chinos describieron el incidente en un artículo que se publicará en la edición de julio de Emerging Infectious Diseases, una revista publicada por los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades. El estudio de campo tiene limitaciones. Los investigadores, por ejemplo, no realizaron experimentos para simular la transmisión aérea.

Ese brote ilustra algunos de los desafíos a los que se enfrentarán los restaurantes cuando intenten reabrir. Los sistemas de ventilación pueden crear patrones complejos de flujo de aire y mantener los virus en alto, por lo que simplemente espaciando las mesas a algo menos de 2 metros, la distancia mínima que el C.D.C. le aconseja que se mantenga alejado de otras personas; puede que no sea suficiente para proteger a los clientes de restaurantes.

Tiempos de exposición al virus

La naturaleza social de salir a cenar podría aumentar el riesgo. Mientras más tiempo permanezca la gente en un área contaminada, más partículas de virus probablemente inhalarán. Comer también es una actividad que no se puede llevar a cabo con una máscara. Las gotas cargadas de virus pueden ser exhaladas al aire a través de la respiración y el habla, no solo a través de la tos y los estornudos.

Como el C.D.C. ahora aconseja: “Evite reuniones grandes y pequeñas en lugares privados y espacios públicos, como la casa de un amigo, parques, restaurantes, tiendas o cualquier otro lugar”.

Por otro lado, todas las personas que se enfermaron en el restaurante en China estaban en la misma mesa que la persona infectada o en una de las dos mesas vecinas. El hecho de que las personas que se encontraban más lejos se mantuvieran saludables es un indicio esperanzador de que el coronavirus se transmite principalmente a través de gotas respiratorias más grandes, que caen del aire más rápidamente que las gotas más pequeñas conocidas como aerosoles, que pueden flotar durante horas.

“Creo que es un estudio bien hecho con las limitaciones de ser un estudio de campo”, dijo Werner E. Bischoff, director médico de prevención de infecciones y epidemiología del sistema de salud de la Escuela de Medicina de Wake Forest en Carolina del Norte. El Dr. Bischoff no participó en la investigación.

El 24 de enero, una familia fue a comer al restaurante al que nos referimos en Guangzhou, una metrópolis en expansión en el sur de China ubicada a unos 130 km de Hong Kong.

La familia había abandonado Wuhan, más de 800 km al norte y el punto caliente del brote inicial de coronavirus, un día antes de que las autoridades chinas impusieran un bloqueo en la ciudad y la provincia circundante de Hubei para frenar la propagación de la enfermedad.

Durante el almuerzo, los cinco miembros de la familia, designados como Familia A, parecían sanos. Pero más tarde, a lo largo del día, una de ellas, una mujer de 63 años, experimentó fiebre y tos y fue al hospital donde dio positivo por el coronavirus.

En dos semanas, otras nueve personas que almorzaron en ese piso del restaurante de Guangzhou el mismo día también dieron positivo. Cuatro eran parientes de la primera mujer infectada. Tal vez pudieron haber sido infectados fuera del restaurante. Pero para los otros cinco, el restaurante parece haber sido la fuente del virus.

La mesa de la familia A estaba en el lado oeste del comedor de 450 metros cuadrados, entre las mesas donde dos familias no relacionadas, B y C, también estaban comiendo. La familia B y la familia A se superpusieron durante un período de 53 minutos, y tres de sus miembros, una pareja y su hija, enfermaron. La familia C se sentó junto a la familia A en la otra mesa vecina a lo largo del mismo lado de la habitación, solapándose durante 73 minutos, y dos de sus miembros, una madre y su hija, se contagiaron.

Una unidad de aire acondicionado al lado de la Familia C sopló aire en dirección sur a través de las tres mesas; parte del aire probablemente rebotó en la pared, en dirección a la Familia C.

Debido a que el coronavirus aún no se había extendido más allá de Wuhan, los funcionarios de salud pública pudieron rastrear los contactos recientes de las familias B y C y determinar que el restaurante era el único lugar probable donde se habrían cruzado con el virus.

Los investigadores no declararon en el documento si alguno de los otros comensales que no contrajeron el coronavirus eran miembros de las tres familias afectadas o si todos eran clientes en otras 12 mesas. Las 73 personas fueron puestas en cuarentena durante 14 días y no desarrollaron síntomas.

“Concluimos que en este brote, la transmisión de gotitas fue provocada por la ventilación con aire acondicionado”, han escrito los autores. “El factor clave para la infección fue la dirección del flujo de aire”.

Harvey V. Fineberg, quien dirige el Comité Permanente de Enfermedades Infecciosas Emergentes y Amenazas de Salud del Siglo XXI en las Academias Nacionales de Ciencias, Ingeniería y Medicina, ha descrito el informe como “provocativo y revelador”.

Ha dicho que los restaurantes deben tener en cuenta la dirección del flujo de aire al organizar las mesas. Las luces ultravioletas germicidas también podrían instalarse para destruir partículas de virus flotantes, dijo el Dr. Fineberg. Y los hallazgos del documento podrían tener implicaciones más allá de los restaurantes.

“Es esclarecedor para el tipo de cosas que necesitamos seguir aprendiendo mientras intentamos configurar espacios de trabajo seguros”, dijo el Dr. Fineberg. “No solo restaurantes seguros y lugares de entretenimiento, sino también dónde vas a trabajar”.

*Por su interés, compartimos este artículo de Kenneth Chang para The New York Times.

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